Uriah Heep ist eine englische Rockband, die 1969 in London gegründet wurde. Die aktuelle Besetzung besteht aus dem Gitarristen Mick Box, dem Keyboarder Phil Lanzon, dem Leadsänger Bernie Shaw, dem Schlagzeuger Russell Gilbrook und dem Bassisten Dave Rimmer. Im Laufe ihrer 54-jährigen Karriere gab es zahlreiche Besetzungswechsel, so dass Box das einzige verbliebene Originalmitglied ist. Bemerkenswerte ehemalige Mitglieder der Band sind die Sänger David Byron, John Lawton, John Sloman und Peter Goalby, die Bassisten Gary Thain, Trevor Bolder, John Wetton, Bob Daisley, Paul Newton und John Jowitt, die Schlagzeuger Nigel Olsson, Iain Clark, Lee Kerslake und Chris Slade sowie die Keyboarder Ken Hensley, Gregg Dechert und John Sinclair.
Uriah Heep waren Teil der Rockszene der frühen 1970er Jahre und werden als wichtige Pioniere der Genres Hard Rock, Heavy Metal und Progressive Rock bezeichnet. Die Band hat weltweit über 40 Millionen Alben verkauft, davon über vier Millionen in den USA, wo zu ihren bekanntesten Songs “Gypsy”, “Easy Livin'”, “The Wizard”, “Sweet Lorraine” und “Stealin'” gehören. Auch auf dem Balkan, in Deutschland, Japan, den Niederlanden, Russland, Finnland und Skandinavien haben sie eine große Fangemeinde.
Uriah Heep haben fünfundzwanzig Studioalben mit Originalmaterial, zwanzig Live-Alben und einundvierzig Kompilationsalben (darunter zwei Greatest Hits-Alben) veröffentlicht. Dreizehn der Studioalben der Band schafften es in die britischen Albumcharts (Return to Fantasy erreichte 1975 Platz 7), während von den fünfzehn Billboard 200 Uriah Heep-Alben Demons and Wizards das erfolgreichste war (Platz 23, 1972). In den späten 1970er Jahren hatte die Band großen Erfolg in Deutschland, wo die Single “Lady in Black” ein großer Hit war.

Die Ursprünge der Band gehen auf das Jahr 1967 zurück, als der 19-jährige Gitarrist Mick Box in Brentwood, Essex, eine Band namens Hogwash gründete, die in lokalen Clubs und Kneipen zu spielen begann. Als der Sänger der Band ausstieg, schlug Schlagzeuger Roger Penlington seinen Cousin David Garrick (der die Band kannte) als Ersatz vor. Box und Garrick schlossen sich als Songwriter zusammen und beschlossen, da sie höhere musikalische Ambitionen hatten als ihre Kollegen, ihre normalen Jobs aufzugeben und professionell zu arbeiten. Sie gründeten eine neue Band namens Spice. David Garrick änderte seinen Nachnamen in Byron. Der Schlagzeuger Alex Napier (geboren 1947 in Glasgow, Schottland) stieß auf eine Anzeige in einer Musikzeitung hin zur Band; der Bassist Paul Newton von The Gods vervollständigte das Line-up.
Die vierköpfige Band wurde in den Lansdowne Studios in London von Vertigo Records unter Vertrag genommen, noch unter dem Namen Spice. Dann wurde der Name in den der bekannten Figur aus David Copperfield, Uriah Heep, geändert. Das Album der Band, Salisbury (Februar 1971), war eher im progressiven Rock-Genre angesiedelt, wobei der 16-minütige Titeltrack von einem 24-köpfigen Orchester begleitet wurde. Einer der Titel des Albums, “Lady in Black”, beschrieben von Donald A. Guarisco als “…ein stilvoll arrangiertes Stück, das sich von einer akustischen Melodie im Folk-Stil zu einem pulsierenden Rocker voller geisterhafter Harmonien und knackiger Gitarrenriffs entwickelt”, wurde bei seiner Wiederveröffentlichung 1977 in Deutschland ein Hit (und brachte der Band den Radio-Luxemburg-Löwen-Preis ein). Das zweite Album, das von Gerry Bron produziert wurde, war entscheidend für Ken Hensleys Aufstieg zum Hauptsongwriter.

Im November desselben Jahres wurde Iain Clark durch Lee Kerslake, ein ehemaliges Mitglied der Gods, ersetzt. Der Neuseeländer Gary Thain, damals Mitglied der Keef Hartley Band, stieß im Februar 1972 auf halber Strecke einer weiteren Amerikatournee als festes Mitglied zu Uriah Heep und ersetzte Mark Clarke, der erschöpft war und kurz vor einem Nervenzusammenbruch stand. “Gary hatte einfach einen Stil, der unglaublich war, denn jeder Bassist auf der Welt, den ich je kennen gelernt habe, hat seinen Stil mit diesen melodischen Basslinien immer geliebt”, sagte Box später. So entstanden die “klassischen” Uriah Heep, und laut Biograf K. Blows “passte einfach alles zusammen”.

Das Ergebnis dieser neu gefundenen Chemie war das Album Demons and Wizards, das im Juni 1972 Platz 20 in Großbritannien und Platz 23 in den USA erreichte. Während der Titel des Albums und die Hülle von Roger Dean den Eindruck erweckten, dass die Band mittelalterliche Mythen in ihren Songs romantisch verarbeitete – und sicherlich hatten Songs wie “Rainbow Demon” und “The Wizard” (mitgeschrieben von Mark Clarke während seines kurzen Aufenthalts) thematische Verbindungen zur Fantasiewelt -, war auch ein geradlinigerer, hard-rockender Ansatz zu erkennen. Um jegliche Andeutungen über ein dahinterstehendes Konzept zu verwerfen, erklärte Hensley in seiner Notiz auf der Hülle, das Album sei “…nur eine Sammlung unserer Songs, bei deren Aufnahme wir eine gute Zeit hatten.” Sowohl Kritiker als auch Liebhaber der Band schätzten das Album sehr, das laut AllMusic “…Uriah Heeps Ruf als Meister des Gothic-infizierten Heavy Metal festigte” , erinnert sich Ken Hensley: Die Band war zu dieser Zeit sehr konzentriert. Wir wollten alle dasselbe, waren alle bereit, die gleichen Opfer zu bringen, um es zu erreichen, und wir waren alle sehr engagiert. Es war das erste Album in dieser Besetzung, und es lag eine Magie in dieser Kombination von Menschen, die so viel Energie und Enthusiasmus erzeugte.
Zwei Singles wurden aus dem Album ausgekoppelt: “The Wizard” und “Easy Livin’ “, die zweite (ein trotziger Rocker, laut Blows “…maßgeschneidert für Byrons extrovertierte Showmanship”) erreichte Platz 39 der Billboard Hot 100. Sechs Monate später, im November 1972, erschien Uriah Heeps fünftes Studioalbum The Magician’s Birthday (Nr. 28 UK, Nr. 31 US) heraus, mit “Sweet Lorraine” als amerikanischer Single und dem Titeltrack (ein mehrteiliges Fantasy-Epos mit dem Gesangsduell zwischen Hensley und Byron und dem ausgedehnten Gitarrensolo von Box in der Mitte) als Höhepunkt des Albums. “Früher hatten Uriah Heep ein Image, jetzt haben sie Persönlichkeit”, schrieb Melody Maker 1973, was zum großen Teil auf den extravaganten Byron zurückzuführen war. “David war der Kommunikationspunkt, der Brennpunkt der Bühnenpräsentation der ganzen Gruppe. Er hatte so viel Charisma, so viel Können”, gab Hensley viele Jahre später zu. Aber auch Hensley entwickelte sich zu einem ausgefeilten Instrumentalisten und einer Bühnenpersönlichkeit, dessen schriftstellerisches Können und Keyboard-Flair den Rest der Band beflügelte.
Wonderworld (Juni 1974), das im Januar in den Münchner Musicland Studios aufgenommen wurde, enttäuschte Fans und Bandmitglieder gleichermaßen. “Die Aufnahmen im Ausland störten die normale Arbeitsweise der Band, und das hatte einen großen negativen Effekt auf die Gruppe. Unsere Kommunikation brach auseinander, wir stritten uns über Dinge wie Tantiemen und wir wurden in Angelegenheiten jenseits der Musik verwickelt”, so Hensley. Box erinnerte sich an die Wochen im Studio als “dramatisch”, und zwar aus den falschen Gründen. “David war die meiste Zeit betrunken, Kenny hatte eine emotionale Phase, und ich versuchte ständig, ihnen zu helfen, also war es auch für mich schwierig. Es gab auch ein paar Reibereien, weil (der künstlerische) Kenny die ganze Aufmerksamkeit nicht mochte, die (der extravagante) David bekam.” Gary Thain steckte in noch größeren Schwierigkeiten. Laut Blows “forderte der anstrengende Tourneeplan, verstärkt durch die schwere Drogenabhängigkeit des Bassisten (die schon vor seinem Beitritt zu Heep bestand), seinen Tribut. Die Dinge spitzten sich jedoch während der Tournee im September zu”, als der Bassist bei einem Auftritt im Moody Coliseum der Southern Methodist University in Dallas am 15. September 1974 einen schweren Stromschlag erlitt. Die restliche US-Tournee wurde daraufhin abgesagt und die Termine in Großbritannien auf Oktober verschoben. Kurz nach seiner Entlassung aus dem Krankenhaus warf Thain in Sounds dem Manager Gerry Bron offen vor, Uriah Heep zu einem reinen “Finanzding” gemacht zu haben, und wurde zwei Monate nach dem letzten Auftritt der Gruppe 1974 im New Theatre in Oxford am 14. Dezember gefeuert. Ein Jahr später, am 8. Dezember 1975, wurde Gary Thain tot in seinem Haus in Norwood Green aufgefunden, nachdem er eine Überdosis Heroin genommen hatte.
John Wetton (ex-Family und King Crimson) stieß im März 1975 zur Band, und mit ihm wurde Return to Fantasy (Juni 1975) aufgenommen; es repräsentierte eine wiederbelebte Uriah Heep und stieg in Großbritannien bis auf Platz 7. “Es war eine Erleichterung, jemanden zu haben, der solide und zuverlässig war, und er hatte auch eine Menge Ideen”, erinnerte sich Box. Die folgende “einjährige Welttournee” (so eine Schlagzeile im NME) wurde durch einen neuen Unfall getrübt. Mick Box stürzte am 2. August 1975 in Louisville, Kentucky, von der Bühne und brach sich dabei den Radialknochen im rechten Arm (er hielt jedoch sowohl das Set als auch die Tournee durch und erhielt drei Injektionen pro Nacht). Am 26. März 1976 hatte John Wetton im Roy Wilkins Auditorium in St. Paul, Minnesota, selbst einen Unfall, als er (wie sein Vorgänger Thain) auf der Bühne einen Stromschlag erhielt.

 

 

 

Uriah Heep – The Wizard

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